Betoverende bergen en Griekse mythen in Epirus

De regio Epirus in het noordwesten van Griekenland heeft de mooiste kleuren. Dat merk je al in het vliegtuig: de bergen zijn donkergroen, de Ionische Zee is felblauw en de zon schijnt feller dan ooit tevoren. Het is dan ook het perfecte decor voor een heleboel buitenactiviteiten én Griekse mythen.

Griekenland is meer dan een vakantie op de Griekse eilanden. Epirus maakt deel uit van het vasteland en is ook een prachtige bestemming om te bezoeken. Natuurliefhebbers, sportievelingen, cultuursnuivers en fijnproevers: de veelzijdige regio heeft voor elk wat wils. In het noorden grenst het gebied aan Albanië en in het westen schittert de Ionische Zee.

De Ionische Zee dankt haar naam aan Io, een beeldschone halfgodin uit de Griekse mythologie die in dienst trad bij Hera, de echtgenoot van oppergod Zeus. Zeus kreeg al snel een oogje op Io, wat Hera natuurlijk jaloers maakte. Om Io te beschermen, toverde Zeus haar om in een koe. Hera had dit meteen door en gaf de koe weg aan de herder Argos: een reus met honderd ogen, die altijd twee ogen openhield om de wacht te houden over zijn kudde…

Hermes, zoon van Zeus, moest Io bevrijden. Hij speelde een liedje op zijn fluit, zó slaapverwekkend, dat zelfs de twee laatste ogen van Argos dichtvielen. Helaas had Hera alles in de gaten. Ze liet Io steken door een horzel, wat de arme koe op hol deed slaan. Io rende er als een gek vandoor en sprong in de zee bij Epirus.   

Ioannina, de hoofdstad van Epirus

We beginnen ons Grieks avontuur in Ioannina, de hoofdstad van Epirus. Om er vanuit België of Nederland te geraken, moet je twee vliegtuigen nemen met overstap in Athene. Laat de reistijd je vooral niet afschrikken: dit onbekende pareltje in Griekenland is het zeker waard. De regio is ontsnapt aan het massatoerisme van de bekende steden en eilanden en brengt je daarom veel dichter bij de lokale cultuur.

In het hart van Ioannina ligt het Pamvotismeer, een prachtig meer dat ’s avonds, samen met de ondergaande zon, voor een spetterend lichtspektakel zorgt. Rond het meer heerst steeds een gezellige drukte, perfect voor een wandeling. Drink zeker ook een frisse cocktail in een van de bars aan het water.  

Middenin het meer ligt het Ioannina-eiland. “Officieel heeft het eiland eigenlijk geen naam”, vertelt onze gids Sylia. “Maar het maakt van het Pamvotismeer een van de enige twee bewoonde meren in heel Griekeland. Er wonen zo’n 200 inwoners met allerlei verschillende culturen. Wie dat wil, kan tot het eiland varen met de ferryboot. Je kan er het museum over Ali Pasja bezoeken, een belangrijke spilfiguur in de Ottomaanse overheersing”. 

We overnachten in Kamares Historic Boutique Hotel & Spa, een hotel in de buurt van het centrum in de historische wijk. Het werd gebouwd in de 18de eeuw en wordt beschouwd als een meesterwerk van de traditionele architectuur. We worden warm onthaald en naar onze charmante kamers gebracht. De kamers lijken zo uit de 18de eeuw geplukt, maar dan wel met alle moderne comfort van vandaag! 

Fietsen in de bergen van Metsovo

We verlaten de levendige stad en trekken de natuur in. Epirus is het meest bergachtige gebied van Griekenland. Dat zorgt voor een indrukwekkend landschap, ideaal voor sporten zoals wandelen, fietsen en in de winter zelfs skiën. Waar je ook bent in Epirus, de schoonheid van de natuur zit er verstopt in elk hoekje.

Zelf maken we een fietstocht in Metsovo door het Pindosgebergte, ook wel de “ruggengraat van Griekenland” genoemd. Lefteris Fafalis van de organisatie Go Active Tours Metsovo is onze gids. Je merkt al snel dat hij enorm fit is: hij heeft zelfs vier keer deelgenomen aan de Olympische Winterspelen als langlaufer. “Ik wil mensen de kans geven deze mooie regio te ontdekken op een sportieve manier”.

We stoppen aan het Aoos Springs meer, een artificieel meer op wel 1.300 meter hoogte. Het water wordt gebruikt om energie te produceren, maar in de zomer kan je er ook zwemmen en kajakken. Bovendien is het een prachtige plek voor een lekkere maaltijd: barbecue met een kampvuurtje. We roosteren Souvlaki, een spies van blokjes gemarineerd kip- lams- of varkensvlees, en krijgen meteen een glaasje Ouzo in de hand gedrukt. Op de achtergrond speelt de muziek van de Sirtaki: Griekser kan je het haast niet bedenken! Een van de koks overtuigt ons een aardbei op de Souvlaki te prikken, want dat zou “ontzettend lekker” zijn. Het uitbundige gelach dat volgt, maakt ons duidelijk dat we zijn beetgenomen.

Honderden bruggen

Wat ook meteen opvalt in het betoverende landschap van Epirus, zijn de honderden stenen boogbruggen. Ondanks dat ze al eeuwen oud zijn, zijn ze nog steeds stevig genoeg om te beklimmen. Zo heb je over de Aoos rivier de Konitsa-brug, verreweg de meest imposante. De rivier is op deze plek 40 meter breed en de brug is met een hoogte van 20 meter een van de grootste boogbruggen van de Balkan. Bovendien lijkt het bouwwerk onverwoestbaar: pogingen om de burg op te blazen tijdens de Grieks-Italiaanse oorlog liepen op niets uit.

Raften naar de Onderwereld op de rivier de Acheron

Waarom verstopten Grieken een geldmunt onder de tong van een overleden geliefde? Volgens de Griekse mythologie moesten de doden één munt betalen aan Hades, god van de Onderwereld, om het rijk der doden te mogen betreden. “De doden bereikten deze plek via de rivier de Acheron”, legt Sylia uit.  “Ze werden begeleid door Charon, de veerman. De rivier heeft een gedeeltelijk onderaardse loop. Daar is het water zwart en slijkerig. Wie te arm was en geen munt kon betalen, bleef voor altijd rondzwerven bij de rivier…”  

Bovengronds is het water gelukkig helderblauw – én de perfecte stroming om te raften! Je kan ofwel een korte tocht maken van 1,5 kilometer, ideaal voor beginners en jonge gezinnen, ofwel een langere tocht van 16 kilometer voor gevorderden. Bij beide opties is een gids aanwezig, die in ons geval gelukkig niet Charon, maar Dimitris heet. We varen tussen de bergen en bewonderen opnieuw hoe adembenemend de natuur is. We spotten zelfs een grijze arendbuizerd, die abrupt wegvliegt wanneer we aan een enorme snelheid voorbij racen.

Het openluchtmuseum in Anthohori

In Anthohori, een dorpje in Epirus, bezoeken we het hydrologische museum: een openluchtmuseum geopend door twee broers. Het museum benadrukt het belang van waterkracht in een traditionele samenleving. Je leert er meer over de pre-industriële technieken die de kracht van water gebruikten om verschillende producten te maken.

Ook de oma van de twee broers is aanwezig. Zij maakt traditionele gerechten voor de bezoekers zoals een lekkere taart met bladerdeeg, feta en spinazie. “Zie je hoe dun ze het deeg rolt?”, merkt Sylia op. “Je kan het deeg ook kant-en-klaar in de winkel kopen, maar dan is het nooit zo dun. Het is een talent waar enkel Griekse oma’s over beschikken!”

Lokale wijn en baklava

We rijden verder naar de gemeente Souli. Daar bezoeken we het restaurant Kougki dat zich in de buurt van een klein kerkje bovenop een berg bevindt. Kougki werd geopend door – alweer – twee broers. Je kan er proeven van de lokale keuken, verzorgd met verse ingrediënten: de broers fokken hun eigen dieren en maken hun eigen kaas. We smullen van een bladerdeegtaart gevuld met rijst en kip. De tafel wordt ook rijkelijk aangevuld met verschillende heerlijke, Griekse salades.

Voor een glas wijn zakken we af naar de beroemde wijnproeverij Katogi Averoff Hotel & Winery in Metsovo. Katogi is het Griekse woord voor kelder, omdat de eerste flessen wijn van het merk in de kelder gemaakt werden. We krijgen een audiovisuele rondleiding in de wijnkelder en leren meer over de geschiedenis van de wijn, het bedrijf en de omgeving. We proeven van de Katogi Averoff, een rode wijn met fruitige aroma’s en kruiden en een bevredigende afdronk.

Na een lekkere maaltijd en een goed glas wijn mag het dessert natuurlijk niet ontbreken. We keren terug naar Ioannina en bezoeken een klein winkeltje in het centrum van de stad: Athena Sweet Athena. Zo veel verschillende soorten baklava heb je nog nooit gezien! Variaties met fruit, karamel, chocolade, veganistische baklava, baklava zonder suiker… Het is er allemaal. Bovendien krijg je tijdens het proeven heel wat interessante informatie over de beroemde, zoete lekkernij.

Meer info vind je via deze links:

Go Active Tours Metsovo

Athena Sweet Athena

Copyright foto's: Toerisme Epirus, Nora Pauwels
Onze GRANDE reporters stellen volgend(e) hotel(s) voor in deze streek

Grande hotels