Les Hautes Alpes: mekka voor sportievelingen

Les Hautes Alpes is een droombestemming voor sportievelingen. Tijdens de winter lonken de skipistes en de bevroren watervallen, in de zomer heb je keuze te over: wandeltochten, paddling op helderblauwe meren, fietstochten, raften op wildwaterrivieren en rustige natuur.

Waterplezier in Embrun

Het hoogste punt van de Hautes Alpes, het ruwe en gevarieerde berglandschap in het zuidoosten van Frankrijk, reikt tot over de 4 000 meter. Een ideale ligging: 300 dagen per jaar kent de regio zonneschijn. De belangrijkste steden van het departement zijn Gap, Briançon, Veynes en Embrun. Die laatste plek is ons vertrekpunt.

Embrun heeft 6 300 inwoners, is gebouwd op een bergkam en biedt een prachtige uitkijk over bergweides en het stuwmeer Lac de Serre-Ponçon. Dat is met 29 km2 het grootste meer van Europa en een waterparadijs voor surfers, zwemmers en zeilers.

Reden te meer om ons op het water te wagen. Instructeur Jérôme wijdt ons in in het Stand-Up Paddle-boarden of Sup. Even al zittend het evenwicht zoeken en daarna rechtopstaand proberen. We zijn er vrij snel mee weg en na een tiental minuten glijden we over het water, met de zon in het aangezicht. Stand-up paddling is een uitstekende manier om het meer en zijn vele idyllische baaien te verkennen. Een surfpak blijft wel een aanrader, want het water is kouder dan verwacht door het smeltwater uit de omliggende bergen dat in de rivier La Durance stroomt.

IJsklimmen

Van Embrun rijden we een halfuur over een kronkelende weg naar het nationale Parc des Ecrins, dat 90 000 hectare groot is. Het natuurreservaat ligt pal tussen Gap, Briançon en Grenoble.

Ons startpunt is parking des Cascades, tijdens de wintermaanden geraak je hier enkel als je sneeuwschoenen aanbindt. De tocht brengt ons langs Freissinières naar Dormillouse en de waterval Cascade de Chichin.

Het dorpje Freissinières geeft een prachtig uitzicht op het groene dal van de Durance: duizelingwekkende besneeuwde bergtoppen, felgroene weides, steile kliffen, woeste rotspartijen en levendige watervallen. De Cascade de Chichin is een gigantische waterval: het water spettert en bruist, afgebrokkelde ijsblokken zoeken hun weg naar beneden en de nevel creëert hier en daar een regenboog.

Het spektakelgehalte is tijdens de winter nog indrukwekkender. De bevroren watervallen worden het toneel van een onvergetelijke klim- of rappelervaring. Berggids Laurent herinnert er ons wel aan dat dit weggelegd is voor avonturiers met de nodig ervaring en portie durf. Een ervaren gids is ook aan te raden, niet in het minst vanwege het dreigende lawinegevaar. Tijdens onze zomerse Alpentocht zijn we onder de indruk van alle alpenflora. Geraniums, de lariksboom, absint en het 11 uurbloempje, allemaal passeren ze de revue.

In de verte vangen we een eerste glimp op van Dormillouse, een verlaten dorp op 1 700 meter boven de zeespiegel. Het gehucht werd opgericht in 524 en telde in 1860 driehonderd inwoners. Vandaag nog twee: de uitbaters van het gezellige en comfortabel hotelletje Gîte de l’Ecole. Het hotel is het enige bewoonde plaatsje in Parc des Ecrins. We verblijven in één van de veertien kamers en krijgen een heerlijk avondmaal voorgeschoteld. De bevoorrading gebeurt zowel in zomer als in winter via helikopter, een andere manier zou te tijdrovend en te duur zijn.

Slingeren op de Durance

De volgende dag brengt ons naar Guillestre, een dorp op 25 kilometer van Embrun en 40 kilometer van de Italiaanse grens. We ontdekken de regio met elektrische fietsen. Het energieniveau van de batterij is regelbaar zodat je exact weet hoe ver je nog verder kan, zo kom je onderweg niet voor verrassingen te staan. In het tweede natuurreservaat van de Hautes Alpes, het park Queyras, maken we een ontspannen fietstocht tussen de alpenmarmotten en langs de vestigingen van de Franse maarschalk Vauban.

Op de wilde rivier Guil vinden gevorderde kajakkers en rafters hun gading. De kalmere Durance daarentegen biedt voor families en vrienden een leuke raft- of kajaknamiddag. Gids Pierre bereidt ons tot in de puntjes voor met duidelijke instructies over hoe we in groep moeten peddelen en we wat we moeten doen om niet overboord te slaan én wat te doen als er toch iemand het water intuimelt.

Het begin verloopt rustig, het zelfvertrouwen groeit. Maar hoe langer we onderweg zijn, hoe woeliger het water wordt. Kolkende stroomversnellingen slingeren de boot en haar inzittenden van links naar rechts en Pierre moet ons af en toe tot de orde roepen. Op de kalmere stukken is het dan weer puur genieten tussen bergen en rotsformaties.

Onze GRANDE reporters stellen volgend(e) hotel(s) voor in deze streek

Grande hotels

GRANDE reporter Gunter Hauspie
bezocht dit hotel en schreef:
"

Hotel Les Autanes ligt tegenover de kerk in het charmante dorp Ancelle. Een typische bergsfeer wordt er gecombineerd met spafaciliteiten (zwembad, hamam, massages). Restaurant in de achttiende-eeuwse kelder, waar heerlijke streekmenu's worden opgediend.

..."