La dolce vita aan het Lago Maggiore

Terwijl we afdalen naar het meer richting het dorpje Stresa, proberen we onze gehuurde Fiat zo goed mogelijk te manoeuvreren langs omhoog klimmende wielrenners. Op elke kruising hangt een spiegel, zodat je de auto’s in de nauwe straatjes goed ziet aankomen. Maar zodra een vrachtwagen onze kant opkomt, geldt het recht van de sterkste. Ik ben niet de beste chauffeur en met veel pijn en moeite weet ik onze auto langs de kant te zetten. Met passen en meten slaagt de vrachtwagen erin ons te passeren, maar niet voordat hij het raampje naar beneden heeft gedraaid. “Bravo, bravo”, schreeuwt hij luidkeels met een glimlach op zijn gezicht.

Open armen

Onze eerste stop Stresa ademt een rijk verleden. In de negentiende eeuw groeide het uit tot een belangrijk kuuroord dat werd bezocht door beroemdheden zoals Charles Dickens. De grandeur van vroeger heeft het dorpje behouden. De tuinen aan de waterkant laten de welvaart van Stresa zien. Het straatbeeld wordt gedomineerd door stijlvolle dames met grote zonnebrillen en mannen in strak gesneden Italiaanse pakken. Aan het stoplicht zie je de nieuwste Porsches en authentieke Fiat 500’s. En je kunt je vergapen aan mooie hotels. Grand Hotel Des Iles Borromées valt zelfs buiten het Italiaanse classificatiesysteem voor hotels omdat het luxueuzer is dan 'gewoon' vijf sterren.

Ondanks de chique bedoening komt het stadje niet poenerig over. De inwoners ontvangen je met open armen. De Italianen zijn trots op Stresa, zonder arrogant te worden. Dat is niet zo gek, want het uitzicht vanaf de baai van Stresa is, zoals ze zelf zeggen, fenomenale. In het meer doemen drie eilandjes op: Isola Bella, Isola Madre en Isola dei Pescatori. Alledrie hebben ze hun eigen karakter. Midden in het water, omringd door de bergen, kun je de inwoners alleen maar gelijk geven.

Borromeïsche eilanden

Isola Bella ligt het dichtst bij Stresa. In 1620 was het nog een rotsachtig eiland, bewoond door een paar vissersgezinnen. Dat veranderde door een van de graven van Borromeo. Hij overleed in 1638, maar zijn broer, graaf Carlo III, besloot zijn werk voort te zetten en van het visserseiland een paradijs te maken. Boten vol aarde werden naar het eiland gebracht en een architect legde tien terrassen met de mooiste bloemen en planten aan en bouwde er een enorm paleis. Het resultaat: Isola Issabella, vernoemd naar de vrouw van de graaf. De naam werd al snel Isola Bella, wat niet toevallig ‘mooi eiland’ betekent.

Die schoonheid vind je terug bij de enige bewoners die het eiland nu kent: witte pauwen, die er vol trots paraderen. Met hun indrukwekkende verentooi passen ze perfect bij het eiland. Sommige Italianen vinden Isola Bella maar een kitscherig gebeuren. Maar als je de bloeiende rozen en de indrukwekkende standbeelden ziet, is het lastig om niet verliefd te worden op dit eiland.

Ook de andere twee eilanden zijn zeker de moeite waard. Isola Madre, oftewel ‘moedereiland’, ligt het verst van Stresa. Hier bouwde de familie Borromeo een villa met een grote tuin eromheen. Waar Isola Bella veel pracht en praal kent, is Isola Madre een stuk soberder, zonder aan charme te verliezen. Hoveniers zijn dag en nacht in de weer met de flora op het eiland. En dat loont. De geur van citrusbomen, de goed onderhouden blauwe regen en een imponerende bloemenzee zijn slechts enkele indrukken van het eiland.

Isola dei Pescatori is nooit van de familie Borromeo geweest. Al eeuwen is het een authentiek vissersdorpje. In de haven liggen netten te drogen en vissersboten te wachten om uit te varen. Het is niet voor niets dat de risotto met vis uit het meer hier zo wordt geroemd.

Duiken of skiën?

Het Lago Maggiore is veelzijdig. Heb je de stadjes en eilandjes bezocht, dan kun je natuurlijk nog altijd het water op. Windsurfen, een bootje huren of zelfs duiken, het is allemaal mogelijk. Of je kunt het ook hogerop zoeken. Vlak bij Stresa ligt de funivia. Met deze kabelbaan kun je naar de top van de berg Mottarone. In de winter kun je er skiën en in de zomer ga je er om te wandelen en te mountainbiken met uitzicht op het meer. Op heldere dagen is het zelfs mogelijk om de beroemde Duomo van Milaan te zien.

Verdwalen met een glimlach

We rijden verder langs het Lago Maggiore. Op de wegen mag je maar 60 kilometer per uur, hoewel sommige Italianen daar het liefst 30 kilometer bovenop doen. De route voert langs pittoreske dorpen, zoals Feriolo, Verbania, Intra en Ghiffa. Het zonlicht van het meer weerkaatst op de gekleurde huizen. Een leeg bankje langs het meer vinden is moeilijk. Hier zijn de Italianen de baas en hier wisselen ze de laatste dorpsroddels uit. Wat opvalt, is het vele plantengroen. De plantendiversiteit heeft te maken met het microklimaat. Maar niet alleen de zon doet hier flink haar best, ook de hemelsluizen tonen zich vaak van hun ‘beste’ kant. Niet zo gek dus dat langs het Lago Maggiore ook een paraplumuseum is gevestigd.

De weelde van de natuur is goed te zien in Cannero Riviera, vlakbij de grens met Zwitserland. Het plaatsje dankt zijn bijnaam ‘riviera’ aan het bijzonder zachte klimaat. Vanaf februari bloeien de camelia’s hier weelderig. In de zomer kun je rijpe citroenen plukken. Alle wandelingen in het dorpje moeten uiteindelijk wel eindigen in het haventje van Cannero Riviera. Daar heb je uitzicht op twee Castelli di Cannero: eilandjes met een kasteelruïne. De kastelen dateren van de twaalfde eeuw en werden ooit bewoond door vijf broers die de omliggende dorpen binnenvielen en schepen plunderden die te dicht in de buurt kwamen. Van die wreedheid is nu maar weinig te merken. Of het zijn wellicht de zwaluwen die in de haven vechten om een stukje brood. Voor de rest is het mediterrane plaatsje de zalige rust zelve.

Topoverleg over eten

Het is onmogelijk om een dorpje langs het Lago te verlaten met een lege maag. Maar zoveel mogelijkheden maken het soms ook lastig om te kiezen. In het dorpje Lesa overpeinzen we in een koffiebar onze opties. We krijgen een caffè marochinno, een koffie met een dikke laag melkschuim en een chocolaatje erop. De chocolade zakt maar langzaam en maakt de koffie uitermate fotogeniek. Aangezien de caffè ook nog heerlijk smaakt, lijkt ons dit de geschikte plek om te vragen naar een fijne eetplek. Alleen… eten en Italianen, dat zorgt voor veel discussie. Na vijftien minuten topoverleg komen ze met een pizzeria in Lesa, waar de calzone beroemd is.

Magisch meer

De dorpelingen krijgen gelijk. Al snel ligt er een dubbelgevouwen pizza van een halve meter voor onze neus. Rijkelijk belegd met spek, Italiaanse kruiden, tomaat en Parmezaanse kaas. Dit wordt een opgave. De serveerster kijkt ons lachend aan. “Hier ga je wel even over doen”, zegt ze met twinkelende ogen. Inmiddels maakt de schemering langzaam plaats voor de nacht. Overal rond het meer gaan lichtjes aan. Een witte gloed valt over het Lago Maggiore. De eilanden in het meer laten zich van hun mooiste kant zien: dit moet de magie van het Lago Maggiore zijn.

Onze GRANDE reporters stellen volgend(e) hotel(s) voor in deze streek

Grande hotels

GRANDE reporter Gert Van Wichelen
bezocht dit hotel en schreef:
"
Villa d'Amelia is een stijlvol en hedendaags hotel, 15 kilometer ten zuiden van Alba.
..."
"

Op de grens van Toscane, Umbrië en Lazio, recht in het hart van Italië, ligt Casale Colline Dolci.

..."
"

Na een jarenlange zoektocht in Italië zijn Nadine en Peter eind 2009 verliefd geworden op de prachtige regio Le Marche.

..."
"
Foresteria Valsesia is prachtig gelegen in het noorden van Piemonte aan de oevers van de Sermenza, een zijrivier van de Sesia.
..."
"

B&B/Agriturismo Amoliv is een typische boerderij op de rand van het Natuurpark van Cavriglia in Toscane.

..."
GRANDE reporter Gert Van Wichelen
bezocht dit hotel en schreef:
"
Bovenop de heuvels van Alba in Piemonte ligt het Roero Park Hotel in het dorpje Sommariva Perno.
..."
"

La Vallata in Umbrië biedt ruime kamers en appartementen met een ongelooflijk panoramisch zicht, en een groot kindvriendelijk zwembad.

..."
GRANDE reporter Sven De Potter
bezocht deze B&B en schreef:
"
Het Belgische koppel Dirk en Annemie baat deze B&B uit in een historisch palazzo in de magische driehoek Pisa-Firenze-Siena van Toscane.
..."