Altijd onverwacht in Ierland: ontdek de zes topregio’s

Tel de charme van de ruige westkust, de romantische kastelen en Keltische legendes, de gezellige steden, de gastvrije bevolking en het heerlijke pubfood bij elkaar op en je volgende reisbestemming staat vast. … Ierland! Of je nu 4 dagen of 4 weken de tijd hebt: je stuit altijd op iets onverwachts. En de zon schijnt er veel meer dan je verwacht. In vogelvlucht door de zes topregio’s!

1. Dublin: levendige hoofdstad met dorpse sfeer

Het kleurrijke Dublin staat bij de meeste toeristen lager op de bucketlist dan pakweg een bezoek aan metropool Londen. Niet erg, zo behoudt de hoofdstad z’n intiem en tegelijkertijd erg levendig karakter. Dublin ademt geschiedenis. En die is onlosmakelijk verbonden met een aantal klassieke bezienswaardigheden. Zo mag je zeker een bezoek aan Trinity College – de oudste universiteit van Dublin - niet vergeten. Hoogtepunt van dit bezoek is zonder twijfel het Book of Kells: het adembenemende manuscript uit het jaar 800. Iets verder vallen boekenwurmen (net niet) flauw wanneer ze een glimp opvangen van de meer dan 4,5 miljoen boeken in de prachtige bibliotheek. Geen Ierland zonder Saint Patrick, dus de gelijknamige kathedraal van de heilige Sint-Patricius is ook een must see. Of kom alles te weten over de stichters van Dublin: de Vikingen in het familiemuseum Dublinia. Activiteiten troef!

 

Dit artikel kwam tot stand in samenwerking met Tourism Ireland.

Je dag afronden doe je in de knusse pub met donkerhouden bars en Victoriaanse glas in loodramen in het gezellige Temple Bar. Bestel een stevige portie coddle (stoofpot) en een pint of Guinness op de tonen van live Irish Folk muziek. Van sfeer gesproken! De praatlustige barman raadt je waarschijnlijk aan om de dag daarna de aanpalende natuur op te zoeken in de Wicklow Mountains of te stoppen in de charmante kustplaats Howth, waar je het lekkerste seafood zal eten. De zeehonden in de baai rekenen alvast op een traktatie.

2. Creëer je eigen epos in het Eeuwenoude Oosten

Het Eeuwenoude Oosten van Ierland trakteert je op weelderige groene landschappen. Het katapulteert je ook naar het gevaarlijke verleden van kastelen en overheersingen, Hoge Koningen en Helden en de Vikingen, omgeven door de rivier de Shannon en de Ierse Zee. Stap in de auto of kruip op de fiets en ervaar duizenden jaren geschiedenis op enkele dagen. Je ziet gewoon een steen, een heuvel of een toren. Maar achter elke van deze schuilt een (tragisch) verhaal, een heldensage of een mythische legende waarin helden, heksen, heiligen en vorsten de hoofdrol spelen.

Deze regio is ook bezaaid met prachtige tuinen. Powerscourt – op een klein uur rijden van Dublin - is zowat het paradepaardje en dat is na één blik op de pracht en praal van de Renaissance-villa ook eenvoudig om te begrijpen. Het 18e -eeuwse landgoed pronkt met z’n wilde bloemen en bomen, feeërieke fonteinen, geheime hoekjes zoals de Japanse Tuin en zelfs een begraafplaats voor huisdieren. Je waant jezelf een royal wanneer je op het perfect afgemeten wandelpad tussen de groene weelde loopt. En dat ben je ook wel een beetje wanneer je een typisch Iers dessert zoals Ierse scones verorbert op het terras met zicht op de prachtige tuin.

Struin zeker eens door de middeleeuwse met keikopjes versierde straten van Kilkenny. Blikvanger is het 12de-eeuwse Normandische kasteel. De stad kocht het - na 6 eeuwen in de handen van de Butlers of Ormonde - aan voor slechts 50.000 pond. Hier ging het iets vredevoller aan toe dan in het kasteel van Belvedere’s House - ten noorden van Kilkenny - waar Robert Rochfort zijn vrouw opsloot vanwege een vermoedelijke affaire met z’n broer.

Het landschap is bezaaid met grafheuvels, steencirkels omringd door grazende koeien en schapen, enorme hunebedden en ingenieuze graftombes. Aan de rotszitjes in Carlinford Lough maakten verliefde koppels elkaar vroeger het hof. Het bijgeloof dat je huwelijk gezegend is als je je geliefde hier ten huwelijk vraagt, geldt nog steeds! Het Graf van de Reus - dat maar liefst 40 ton weegt - is ook noemenswaardig. Historici begrijpen nog steeds niet hoe deze zware rotsen door de neolithische mensen op elkaar zijn gezet. Volgens de legende zou de reus Fionn mac Cumhail het graf hebben opgericht als eerbetoon voor de dapperheid van een Schotse reus die hij versloeg. Wat een avonturen!

3. Wild Atlantic Way: waar woeste rotsen flirten met de wilde oceaan

Achter elke bocht van de langste toeristische kustroute ter wereld schuilt een sensationeel vergezicht over torenhoge kliffen, levendige dorpen, verborgen stranden en prachtige indigoblauwe baaien. Het schouwspel van de kracht van de Atlantische Oceaan die tegen de torenhoge kliffen botst werkt betoverend. Kuier wat rond op de witte, uitgestrekte stranden en volg de kudde vogels die danst door de pastel getinte lucht boven de glinsterende golven van de Atlantische Oceaan. Of je nu een stukje van de route rijdt of net helemaal, op elk stukje vormen zee en land pure poëzie.

De noordelijke kapen van Donegal heten je welkom met hun felgekleurde, dansende noorderlicht aan heldere hemel in een ruig, afgelegen en ongerept gebied. De fantastische ontdekkingstocht gaat verder via een grillige kuststrook, richting Surfkust. Hier vinden de beste surfers ter wereld de ideale golven. Maar ook hier spelen cultuur en geschiedenis een rol. Denk bijvoorbeeld maar aan de neolithische vindplaats Céide Fields waar 6000 jaar geleden de eerste landbouwers hun akkers verbouwden.

Rij zuidelijker en je begint spontaan met je – hopelijk propere - zakdoek te zwaaien. Michel Sardou bezong Connemara met een reden. De woeste en ruige natuur met z’n lappendeken aan meren, inhammen, eilanden en veenmoerassen is impressionant. Zie de dolfijnen dansen op de schuimende golven en hoor de melodie van de zeehondenkolonie! Mag het wat avontuurlijker? Leer dan Connemara-schapen hoeden op de Glen Keen Farm of bezoek het kasteel van de voormalige Ierse piratenkoningin Grace O’Malley. Aye! Je dag afsluiten doe je met de lekkerste mosselen van Ierland tijdens een heerlijk zeebanket in het dorpje Killary.

Het is onmogelijk om verzadigd te geraken van de eindeloze vergezichten die de Wild Atlantic Way rijk is. Een bezoek aan de bekende Cliffs of Moher moet je echt aftikken op je Ierse bucketlist. De zeldzame planten, rotsen die een hoogte van wel 214 meter bereiken, kolonies komieke papegaaiduikers en dolfijnen in – alweer de combinatie – het ruige karakter van de omgeving toveren je wandeling om tot een feest. Nobelprijswinnaar en dichter Seamus Heaney beschreef het niet voor niets als de plek die “het hart besluipt en openbreekt”. Dat zegt genoeg, toch?

De zuidelijke schiereilanden beloven dan weer een spectaculaire rit langs de monastieke nederzetting van Skellig Michael. De grimmige eilanden pronken op de Werelderfgoedlijst van UNESCO en werden gekozen als filmlocatie voor Star Wars: The Force Awakens. Of vlieg over de golven met Ierlands enige kabelbaan naar Dursey Island. Na zo’n 2500 kilometer aan spectaculaire kustlijn eindigt de Wild Atlantic Way in de zilte zeelucht van de Havenkust. Maar niet voor je de oude handelspost van de Vikingen en de middeleeuwse vissershaven met z’n dromerige baaien, heerlijke gerechten en walvissentochten hebt ontdekt.

4. Hidden Heartland: het ongerepte Ierland

De meeste toeristen trekken naar de Ierse kust. Maar Ierland bezit ook heel wat onontdekte pareltjes in het binnenland, waar het leven in z’n eigen tempo beweegt en de prachtige, waterrijke natuur domineert. Dwaal door de uitgestrekte moerassen, majestueuze bergen en weidse valleien. Het is een avontuur langs ongerepte, 15 meter hoge klaterende watervallen en de geschiedenis van koolmijnen. Maar je wordt tijdens een minder vermoeiende (lees: minder heuvelachtige) wandeling ook getrakteerd op ongerepte uitzichten over de natuurlijke schoonheid van bijvoorbeeld Lough Allen.

In Carrick-on-Shannon, aan de gelijknamige rivier, is het lekker smullen van  de lokale gastronomie op het lokale boerenmarktje! Of ga voor een cruise of een paddleboard excursie op de Shannon. Ook het National Famine Museum in Strokestown is de moeite waard. Een museum over hongersnood? Je leest het goed. Hier leer je alles bij over de erg donkere pagina in de Ierse geschiedenis: de mislukte aardappeloogst in de 19de eeuw. In Corlea bespeur je restanten van een houten weg uit de IJzertijd, één van de grootste in Europa!

5. De fabelachtige landschappen van de Causeway Kustroute

Noord-Ierland: dit stuk eiland met z’n pittoreske dorpen en weelderig grasgroene, glooiende heuvels behoort - in tegenstelling tot de Republiek Ierland - tot het Verenigd Koninkrijk. Dat verandert natuurlijk niets aan de oogverblindende schoonheid van de rauwe noordelijke kust. En dat is ook het productieteam van de populaire HBO-serie Game of Thrones niet ontgaan.

Hoogtepunt is de legendarische 247 kilometer lange Causeway-route tussen de steden Belfast en het ommuurde Derry/Londonderry. Misschien is het de schoonheid van een wandeling over de toppen van de kliffen of de uitgestrekte breedte van de ongerepte stranden met adembenemende vergezichten over de oceaan die het ‘m doen. De natuurlijke schoonheid staat ook wel perfect in balans met de schilderachtige (vissers)dorpjes in de valleien. Schuif letterlijk aan tafel over de houten bank in het kleine vissersrestaurantje waar een vriendelijke local een bord vol verse schelpdieren voor je neus zet.

De beroemde Giant’s Causeway is een absolute topper aan de Ierse gekartelde kust. Met z’n 40.000 basalten pilaren in de vorm van zeshoekige, donkere trapstenen is dat best te begrijpen. De legende zegt dat de grote Keltische krijger Fionn mac Cumhail de basalten weg naar Schotland bouwde om een rivaliserende reus uit te dagen. Wetenschappers geloven dat het is ontstaan door een vulkaanuitbarsting zo’n 60 miljoen jaar geleden. Hoe dan ook, impressionant is het zeker. Eén van de beste manieren om dit natuurwonder te bekijken is vanaf boven, via een wandeltocht van zo’n vier uur. Wandelschoenen: check. K-WAY: check. En we zijn weg!

De Old Bushmills Distillery is de oudste nog werkende distilleerderij op het eiland Ierland. Dit is één van ’s werelds eerste distilleerderijen waar whiskey – met een “e” omdat Ierse whiskey extra speciaal zou smaken – onder één dak gedistilleerd, gemengd en in flessen gedaan wordt. En gedronken natuurlijk. Leer alles over de fascinerende geschiedenis tijdens een rondleiding en rond je bezoek af met een wee dram, een borreltje. Of twee.

Zien we daar nu opeens een vervallen kasteelruïne, hangend tegen de rand van een klif? Of hebben we zonet te veel whiskey gedronken? Nee hoor! De romantische overblijfselen van het Dunluce Castle balanceren op een rotsige landtong. Het 14e-eeuwse kasteel werd in 1641 verlaten nadat een gedeelte van de keuken tijdens een storm in zee stortte.

6. Belfast: eclectische mengelmoes van culturele en moderne schatten

De geschiedenis van de Victoriaanse grandeur, industriële toetsen en de bloeiende kunstcultuur is onmiskenbaar in Belfast. Ze dragen allemaal hun steentje bij tot de bruisende cultuur van de moderne stad. Hier huisvest zich ’s werelds beroemdste schip, geniet je van het heerlijke culinaire erfgoed en leer je alles bij over de woelige geschiedenis van de stad, vaak uitgebeeld op muurschilderingen. Dynamisch? Jazeker.

De Titanic Belfast is gebouwd op de scheepshelling waar ruim 100 jaar daarvoor de Titanic werd gebouwd. Je voelt jezelf een Rose, Jack of Cal – kies maar zelf – door de interactieve tentoonstellingen, onderwaterbioscoop en ritjes over de scheepswerf. Van droom tot drama. De cultuurfanaat vergaapt zich ook aan de kunst in het Ulster Museum met z’n vele uiteenlopende, bijzondere schatten zoals de enige dinosaurusbotten die ooit gevonden zijn op het eiland Ierland, het wandtapijt van Game of Thrones en kunst over The Troubles – het conflict tussen protestanten en katholieken dat Noord-Ierland decennia lang in de ban hield. De Botanic Gardens vlakbij het museum, vormen een exotische oase in de stad en een eerbetoon aan het victoriaanse Belfast.

Honger gekregen? Dan moet je het authentieke Belfast proeven in de St George’s Market. Op vrijdag-, zaterdag- en zondagochtend geniet je van heerlijke vis en schaaldieren, brood en een stew op basis van geitenvlees met wat live jazzmuziek op de achtergrond. Nadat je je buik vol hebt gegeten is het heerlijk struinen door de wirwar van straatjes met kramen gevuld met alles van antiek tot metaal handwerk. Eén ding is zeker: je gaat zeker niet met lege handen naar buiten!

De mix van dramatische kustlijn versierd met grillige rotsen en groene vlaktes gevuld met grazende schapen maakt Ierland erg bijzonder. De steden bruisen en schuimen van de Guinness die er rijkelijk vloeit. En de talrijke bezienswaardigheden die je onderdompelen in de Ierse traditie en cultuur zijn uniek!

Meer info:

Dublin

Het Eeuwenoude Oosten

Wild Atlantic Way

Hidden Heartland

Noord-Ierland

Belfast

Copyrigths: Tourism Ireland
Onze GRANDE reporters stellen volgend(e) hotel(s) voor in deze streek

Grande hotels