Toulouse, la ville qui a tout

De vierde grootste stad van Frankrijk met in de gidsen de bijnaam ‘Ville Rose’, dat is Toulouse. Terecht, want als de zon een beetje haar best doet, baden daken en gebouwen al snel in een betoverende glans van rozerood tot zacht oranje. Het is een stad waar elke steen geschiedenis ademt.

Vandaag: een hippe, jonge, bruisende stad vanwege de ruim 100.000 studenten die de terrasjes en groenzones langs de Garonne vreedzaam bezetten. Dynamisch en toekomstgericht, want niet alleen Airbus-vliegtuigen worden hier gebouwd, ook de Europese ruimtevaart heeft hier een stevige ‘pied à terre’.

Monumentale kerken en schitterende stadspaleizen

Voor een wandeling langs enkele belangrijke bezienswaardigheden moet je bij het Office du Tourisme zijn. De dienst is gehuisvest in de kloeke vierkanten burchttoren op het binnenhof van het Capitool, het indrukwekende stadhuis in het hart van de stad. Het drukke binnenhof is op een zonnige zaterdag het favoriete plekje van heel wat bruidsparen. Jaarlijks vindt het Rio Loco-festival plaats op de enorme Place du Capitole voor het stadhuis, waar buitenlandse muziekgroepen Toulouse enkele dagen in vuur en vlam zetten. Er wordt dan gedanst op de opzwepende muziek van een Caraïbische band. Niet verwonderlijk aangezien de Toulousain een flinke snuif Spaanse passie in het bloed zou hebben zitten. Ook de naambordjes in de Occitaanse streektaal onderstrepen de culturele identiteit van het Franse Zuiden, dat pas in de zeventiende eeuw bij het koninkrijk Frankrijk werd aangehecht.

Even verderop staat de Notre-Dame-du-Taur, een bakstenen kerk met een enorme klokkentoren, die het verhaal vertelt van de heilige Saturnius of Saint-Sernin, de eerste bisschop van Toulouse die in tijden van christenvervolgingen, deze streek kwam kerstenen. Hij stierf zoals veel van zijn confraters een vreselijke dood en dat zou net op die plaats gebeurd zijn. De brave man werd met een touw vastgebonden aan de poten van een wilde stier - taur is occitaans voor taureau - die hem in zijn dolle vaart meesleepte tot de dood erop volgde. Even verderop in de straat verrijst dan in volle glorie de monumentale Basilique Saint-Sernin met de indrukwekkende achthoekige klokkentoren die aan de heilige gewijd werd en nu op de werelderfgoedlijst van de Unesco prijkt. Het zou de grootste romaanse kerk van heel Europa zijn, verzekert onze gids.

Daarna gaat het verder door smalle straatjes met pittoreske hoge herenhuizen naar de gotische Église des Jacobins. Deze kerk werd gebouwd in 1230 en kwam zwaar gehavend uit de godsdienstoorlogen in de zestiende eeuw tussen de hugenoten en de katholieken. Bij het binnentreden van ook deze imposante kerk wordt je blik meteen getrokken door de vele steunberen en de 28 meter hoge zuilen. De kruisbogen met snijdende ribben doen aan reuzenpalmbomen denken. De naam ‘Palmiers des Jacobins’ is dan ook goed gekozen voor dit architecturale hoogstandje. 

De zondagochtendmarkt van Saint-Aubin

Niets is leuker in het zalige Zuiden dan eens lekker rond te kuieren op een plaatselijke markt. In Toulouse zijn er erg veel, maar die van Saint-Aubin zou volgens de Toulousains de meest authentieke zijn. Op zondagmorgen gaat het er bijzonder geanimeerd aan toe rond de machtige kerk aan de Place Saint-Aubin. Laat je verwonderen door de overvloed aan lokale producten: bergen dieprode kersen, sappige druiven, smeuïge kaasjes recht vanop de boerderij, enorme manden met opgelegde olijven, gebakjes en taarten, een variatie aan worsten en hammen en zoveel meer zuiderse zaligheden. Daarnaast zijn er de kramen met prachtig aardewerk in tinten van olijfgroen, mosterdgeel en vlammend rood. Op reuzenfornuizen pruttelen gelijkaardige pannen met kippenvleugels en staan dampende paellaschotels. Afsluitend kan je afzakken naar de Place Victor Hugo, waar je na je inkopen bijzonder lekker kunt smullen in de gezellige restaurants die in de buurt te vinden zijn.

Flaneren over straten en pleinen

Mooie startplaats voor een rondje Toulouse is de monumentale bakstenen Cathédrale Saint-Etienne, waar niet minder dan 500 jaar aan gebouwd werd. De kathedraal is een mengelmoes van bouwstijlen - romaans en gotisch - maar het interieur met prachtige wandtapijten is zeker een bezoek waard. Je kunt er ook het graf bezoeken van Pierre-Paul Riquet, ontwerper en bouwer van het Canal du Midi, de waterloop die de Atlantische Oceaan met de Middellandse Zee verbindt. 

Tegenover de kathedraal in de Rue d’Astorg 31 ligt de Chai Vincent waar je kan kennismaken met enkele typische wijnen van de streek. Onder het bijkomende genot van plakjes jambon cru en plaatselijke kazen proef je enkele wijnen van de Midi-Pyrenées, zoals een Château Flotis, een dieprode Cahors, een Madiran en een zonnig roseetje uit de Gaillac-wijngaarden.

Toulouse, in de brochures Ville d’Art genoemd, mag terecht trots zijn op een indrukwekkend aantal musea. Het Musée des Augustins in de Rue de Metz 21 is een oud augustijnenklooster uit de veertiende-vijftiende eeuw waar nu het Musée des Beaux Arts gevestigd is. De prachtige kloostergang en de ruime, mooi gedesignde ruimtes herbergen een collectie van niet minder dan 4.000 werken, waaronder veel beeldhouwwerken van onder meer Rodin en Camille Claudel, maar ook schilderijen van Rubens en Delacroix.

Dan is het maar een stapje verder naar het schitterende renaissancepaleis van pastelhandelaar Assézat op het plein dat zijn naam draagt. Aan belangrijke schilders, zoals Fantin-Latour, Monet, Degas, en Toulouse-Lautrec, hebben ze hier afzonderlijke zalen gewijd. Vlakbij ligt de Notre-Dame de la Daurade en de Place Saint-Pierre, het geliefde trefpunt van studenten en rugbysupporters die in de vele knusse kroegen, cafeetjes en restaurants voor sfeer zorgen.

Vanaf de hoge muren heb je een schitterend uitzicht op de brede rivier Garonne met de heen en weer varende plezierboten, de Pont Neuf, een mooie oeroude stenen bogenbrug en enkele dieprode gebouwen aan de overkant. Je kan er een boot huren die je meeneemt op een  relaxte cruise van een uur op de Garonne. Regelmatig zit een vrolijke bende Braziliaanse muzikanten lekker te jammen aan de oever. 

Toulouse: onze tips

Cité de l’Espace: aan de rand van de stad kun je een gigantisch groot themapark bezoeken dat gewijd is aan de ruimtevaart en alles wat met het heelal te maken heeft. Buiten staan getrouwe kopieën opgesteld van onder meer de Ariane 5 en de Russische MIR-capsule (je kunt er zelfs in) en in een van de vele zalen (met interactieve, multimediale en uiterst geavanceerde toepassingen) beleef je in een IMAX-film de levensechte, fantastische en spectaculaire avonturen van een crew op reis in de ruimte. Buitengewoon boeiend, een echte must do!

Musée d’Histoire Naturelle: een prachtig gerenoveerd museum van natuurwetenschappen met knap ingerichte zalen waar je niet minder dan 2,5 miljoen voorwerpen uitgestald ziet uit zowat alle domeinen, zoals de vogelkunde, plant- en dierkunde, etnografie, enzomeer.

Maison de la Violette: wil je meer te weten komen over het beroemde viooltje van Toulouse, net als het Bleu de pastel ook een embleem van de stad, dan krijg je op een paarse woonboot op het Canal du Midi alles te horen over dit unieke bloemetje dat honderden huishoudens een goed inkomen verschafte. De strenge winter van 1956 met vriestemperaturen tot -22 graden Celsius maakte aan die traditionele en lucratieve handel een abrupt einde. Nieuwe technologieën proberen de teelt weer leven in te blazen, maar de glorietijden van ‘la violette de Toulouse’ zijn onherroepelijk voorbij. Op de boot die als shop is ingericht, kun je tal van producten kopen die op basis van dit frêle bloemetje gemaakt worden, zoals zeepjes, parfums, likeur, snoepjes en crèmes.

Onze GRANDE reporters stellen volgend(e) hotel(s) voor in deze streek

Grande hotels

"
Laat je onderdompelen in de Franse charme en breng een bezoekje aan Toulouse, de ideale stad voor wie houdt van kunst en geschiedenis. Logeer in het Grand Balcon Hotel, op slechts enkele minuten van het Capitoleplein, het hart van de stad.
..."
"

Vlakbij het historische centrum. Heel charmant en rustig.

..."
"
Dit designhotel is een ultramodern viersterrenoptrekje met een uitgelezen ligging. Er zijn 56 elegante kamers met gratis wifi en airconditioning. In de gezellige bar annex ontbijtruimte kan je 's ochtends smullen van een zeer apart ontbijtbuffet. Naast het hotel bevindt zich een betaalparking.
..."
GRANDE reporter Kevin De Vos
bezocht dit hotel en schreef:
"

Een echte aanrader in 'la ville rose'! Dit kleinschalige logeeradresje (er zijn slechts veertien kamers) munt uit in goede smaak: het eigentijdse interieur met Japan-invloeden is erg geslaagd. De centrale ligging in het oude centrum maakt het plaatje compleet.

..."
GRANDE reporter Guy Meus
bezocht dit hotel en schreef:
"

Goed gelegen, statig stadshotel in stijlvolle burgerwoning op wandelafstand van de kathedraal en de Halle aux Grains. Ik logeerde in een sobere, maar verzorgde kleine kamer zonder raam. Separate badkamer met inloopdouche.

..."