Pracht en praal aan de Côte d'Opale

Glooiende landschappen, adembenemende vergezichten, steile kliffen en pittoreske dorpjes, dat is de Opaalkust, genoemd naar de waardevolle edelsteen.

Bovenop de Cap Blanc-Nez, met de zon die langzaam door het wolkendek breekt, heb ik een prachtig uitzicht en besef ik dat de streek rond Nord-Pas-de-Calais in het echt nog mooier is dan op foto.

De Opaalkust wordt gekenmerkt door steile kliffen, duinen, lange zandstranden, charmante vissersdorpjes en gezellige badplaatsen als Wissant, Audresselles en Wimereux. De felle contrasten en onverwachte tegenstellingen in het landschap vallen meteen op, wat voor een unieke belevenis zorgt. Dat de regio zich uitstekend leent voor wandel-en fietstochten, blijkt uit de vele wandelaars en wielrenners die we op onze weg tegenkomen. Wij volgden de 23 kilometer lange kuststrook met geweldige panorama’s die het punt van Sangatte verbinden met Boulogne.

Cap Blanc-Nez, de hoogste van de twee

Starten doen we aan de Cap Blanc-Nez, letterlijk het hoogtepunt met zijn 134 meter hoge krijtrotsen. Bij helder weer kan je er de Britse kust zien, die zo’n 28 km over de Noordzee ligt. De reusachtige, overweldigende klif is honderd miljoen jaar geleden verrezen en werd gevormd uit afzettingen van krijt. We volgen ‘Boucle du Cap’, een 4-kilometer lange wandeling die ons langs de ‘naald’ voert, het monument bovenop de kaap dat je al vanop ruime afstand kan zien. Dit herdenkingsmonument voor de Dover Patrol werd tijdens de Eerste Wereldoorlog gebouwd door Frankrijk en Engeland om de vrije doorgang van de scheepvaart in het Kanaal te vrijwaren. Na een lus te maken bovenaan de kaap, wandelen we tot op het strand. Er staat een hevige wind, maar van aan de voet van de kaap hebben we een adembenemend uitzicht op de krijtrotsen en de kustlijn.

“De Cap Blanc-Nez heeft de grootste meeuwenkolonie van Europa, met meer dan 600 paar drieteenmeeuwen en 500 paar zilvermeeuwen die er zich op de rotsen nestelen” vertelt Rémi ons, een local die werkt in het Maison du Deux Caps.

Gevarieerd landschap in Wissant

Onderweg naar Cap Gris-Nez stoppen we in Wissant, een pittoresk, gezellig en rustig kustdorpje dat zich midden tussen beide kapen bevindt. We volgen hier de wandelroute ‘Sentier du Fartz’, een 6-kilometer lange wandeling die ons langs een meer, bossen en het strand voert. Impressionant om door deze grote diversiteit aan biotopen te wandelen. We wijken even af van het pad om via een vogelspotplaats talrijke inlandse vogels te observeren. Op het strand aangekomen, zien we tal van vliegeraars en watersportbeoefenaars, zoals kitesurfers en wakeboarders. Op de brede boulevard is het heerlijk wandelen langs de authentieke, gezellige huisjes. Na een klein stukje op het strand, voert de wandeling ons terug naar de dorpskern waar we in café ‘Chez Nicole’ genieten van een wijntje. 

Grand Site de France

Op de route van Wissant naar Cap Gris-Nez rijden we door het verbazingwekkende landschap dat doet denken aan een lappendeken, met de groen-gele akkers die elkaar afwisselen. In Audinghen, een dorpje ten zuidoosten van de Cap Gris-Nez, bevindt zich het Maison du Site des Deux-Caps. Deze site kreeg in 2011 het label van ‘Grand Site de France’, een prestigieuze klassering voor dit ongerepte natuurgebied en een garantie voor duurzaam beheer. Het label is gericht op een goed behoud en ontwikkeling van Franse natuurgebieden.

Rémi vertelt dat je in het Maison des Deux Caps niet enkel alles te weten komt over de streek, het dient ook als vertrekpunt voor fietstochten, wandelingen, natuurrondleidingen en Nordic Walking. Daarnaast is er een boetiek met streekproducten, een restaurant en hotel en kan je er klassieke en elektrische fietsen huren. 

Vogeltrekpleister Cap Gris-Nez

De Cap Gris-Nez is de meest zuidelijke kaap en is de Europese plek bij uitstek om trekvogels te observeren. Je hebt hier geen strand, maar wel rotsformaties bestaande uit zandsteen, klei en kalksteen. De naam verwijst naar het Oudnederlandse nesa, wat ‘vooruitstekend stuk land in zee’ betekent. De wandeling die we hier maken voert ons een stukje langs de zee, maar laat ons ook de natuur ontdekken, waarin je vandaag nog steeds de littekens van de Tweede Wereldoorlog kan zien.

De Cap Gris-Nez staat bekend om zijn vuurtoren bovenop de kaap, die in 1985 geautomatiseerd werd en tegenwoordig het C.R.O.S.S. (Centre Régional Operationnel de Surveillance et de Sauvetage en Manche) huisvest. Dit regionaal operationeel centrum voor toezicht en redding bewaakt rechtstreeks het zeeverkeer tussen Frankrijk en Engeland, waar dagelijks meer dan 500 schepen van alle types tonnages varen.

Nausicaa, te heet voor deze planeet

Na de kaap Gris-Nez zetten we onze tocht verder naar cultuurstad Boulogne-sur-Mer, waarbij we het charmante badplaatsje Wimereux voorbijrijden, dat bekend staat om zijn authentieke villa’s in anglo-normandische stijl. Boulogne-sur-Mer is ‘Stad van de Kunst en Geschiedenis’ en ook de eerste Franse vissershaven en een belangrijk centrum voor visverwerking in Europa. We bezoeken het Nausicaa, het grootste centrum over het maritieme leefmilieu in Frankrijk, dat zich toespitst op de ontdekking van de onderwaterwereld. Om zoveel mogelijk natuurlijke rijkdommen te behouden, wil Nausicaa de mensen bewust maken van de nood aan een duurzaam beheer van de wereldzeeën. “Met onze expositie ‘te heet voor deze planeet’, geven we inzicht in de rol van de oceaan, die duidelijk maakt hoe de klimaatopwarming ons dagelijks leven beïnvloedt”, zegt Ingrid, communicatieverantwoordelijke van Nausicaa.

Aan de hand van een ludieke en leerzame route leren we hoe het maritieme leefmilieu onder druk staat en wat de gevolgen daarvan zijn. Met ruimtelijke, klank- en lichteffecten krijgen we een realistische impressie van wat er met de onderwaterwereld gebeurt. Door de 50 kleurige aquariums, een tropische lagune en 36.000 zeedieren, waaronder haaien, zeeleeuwen, pinguïns en veelkleurige vissen, is dit interactieve museum ook voor kinderen een ware beleving.

De versterkte stad van Boulogne-sur-Mer

Na het Nausicaa maken we een wandeling in het oude stadsgedeelte van Boulogne-sur-Mer. Daar ontmoeten we in de oude bovenstad 2000 jaar geschiedenis: de middeleeuwse versterkingen met de grafelijke burcht en zijn grachtmuren als pronkstuk, de beltoren in de oude vestingtoren die op de werelderfgoedlijst van Unesco staat, het stadhuis en de Notre-Dame Basiliek. Al deze prachtige gebouwen bewonderen we tijdens een wandeling die eindigt op het ‘Place Godefroi de Bouillon’, waar het Hôtel de Ville staat. Het plein wordt jaarlijks of halfjaarlijks in een ander thema getooid.

Op aanraden van Jacqueline, de Nederlandse persverantwoordelijke die al meer dan twintig jaar in de streek woont, proeven we hier in een van de restaurantjes op het plein ‘le Welsch complet’, een typisch streekgerecht. “Oorspronkelijk komt dit gerecht uit Wales en vaak staat het op de menukaart van Noord-Franse restaurants langs de kust. Naast de heerlijke vis en zeevruchten, moet je ook dit zeker eens proberen als je de regio bezoekt. Traditioneel wordt het gerecht geserveerd als een sneetje geroosterd brood waarover gesmolten Cheddar wordt gegoten, die vervolgens gegratineerd wordt.” 

Kant in Calais

Afsluiten doen we in Calais, waar we een bezoek brengen aan het ‘Cité de La Dentelle et de La Mode’, of het kant- en modemuseum. In deze voormalige 19de-eeuwse kantfabriek gaan geschiedenis en moderniteit samen: we volgen het parcours waarbij we op een boeiende manier de kantindustrie en de weefmachines ’le Leavers’ ontdekken, genoemd naar de uitvinders van het mechanische weefgetouw. Tegenwoordig wordt er nog veel kant verwerkt in lingerie en avondkledij, zo werd ook de bruidsjurk van Kate Middleton vervaardigd uit het beroemde hedendaagse kant van Calais. 

Onze GRANDE reporters stellen volgend(e) hotel(s) voor in deze streek

Grande hotels

"

In het gezellige kustdorpje Ambleteuse aan de Opaalkust word je hartelijk verwelkomd door gastvrouw Jennifer in hotel Les Argousiers. Dit driesterrenhotel ligt op slechts 10 minuten lopen van het strand van Ambleteuse.

..."
"
Deze B&B is gevestigd in een 19de eeuwse kasteel met oog voor het oorspronkelijke karakter. Door de 2500 vierkante meter grote kasteeltuin stroomt de Leie. De grote troef van de B&B is de warme en familiale sfeer die je onmiddellijk thuis doet voelen.
..."
"

Dit fantastische herenhuis, in romantische bouwstijl uit de 19e eeuw, bevindt zich in de buurt van Boulogne sur Mer. U kunt zich ontspannen tijdens een wandeling in het park van 5 hectaren met eeuwenoude bomen, veelkleurige rozenstruiken en een meertje dat gevoel wordt door een bron.

..."
"

Dit hotel, dat gevestigd is in een Jezuïeten klooster uit de 17e eeuw, is het meest originele etablissement van de stad Arras. Men heeft het historische karakter weten te behouden en daaraan kwaliteit, verfijning en service toegevoegd, wat dit hotel tot een charmant onderkomen maakt.

..."
GRANDE reporter Kevin De Vos
bezocht dit hotel en schreef:
"

Een oud klooster werd met veel smaakgevoel omgetoverd tot een aangenaam designhotel.

..."
GRANDE reporter Louis Waelkens
bezocht deze B&B en schreef:
"

Vier hippe en unieke kamers pal in het centrum van Rijsel met persoonlijke ontvangst en huiselijke sfeer. De eigenaars zijn verstokte fans van hun stad en willen dit maar al te graag overdragen op hun gasten. De B&B beschikt ook over een bibliotheek en een salon.

..."
GRANDE reporter Kevin De Vos
bezocht dit hotel en schreef:
"

Lichte kleuren en Louis XVI-meubilair zorgen voor een op-en-top Frans sfeertje.

..."